martes, agosto 27

Los 10 lugares en la Tierra similares a otros planetas

Aunque soñar con explorar otros mundos sigue siendo algo innato para el ser humano, lo cierto es que estamos probablemente a varias generaciones de poder enviar un persona a otro planeta o satélite. Sin embargo, la buena noticia es que existe una forma parecida de experimentar paisajes alienígenas aquí en la Tierra. Tanto la NASA como otras agencias espaciales han identificado "análogos terrestres" o lugares en la Tierra que se parecen mucho a otro mundos extraterrestres conocidos. Dicho de otra forma, con un poco de imaginación se puede explorar el Sistema Solar sin tener que salir de nuestro planeta.

1. Río Tinto - España


- Foto vía NASA -

El famoso río onubense de aguas rojizas es único en el mundo. El color de sus aguas se debe a la alta cantidad de hierro disuelto y es bastante ácido. Sin duda no es el mejor lugar para esperar encontrar vida, sin embargo allí sobreviven microorganismos extremófilos aeróbicos que se alimentan del hierro y de los minerales de sulfuro abundantes en el río.

Los científicos creen que estas condiciones podrían ser el análogo perfecto de lo que ocurre cuando el agua líquida fluyó en Marte o en el satélite de Júpiter Europa. Si la vida puede sobrevivir en estas extremas condiciones en la Tierra también ha podido hacerlo en otro lugar, por lo que el río Tinto es un importante recurso de estudio en astrobiología.

2. Isla Devon - Canadá


- Foto vía NASA -

La isla Devon en Canadá es la isla deshabitada más grande del mundo. Aunque su desolado paisaje no invita a pasar unas vacaciones de verano, si es el lugar perfecto para probar la tecnología de los rover que van a viajar a Marte. A parte del notable parecido con el seco paisaje marciano, en la isla Devon está el cráter Haughton de 12 km de diámetro que es muy similar a la topografía de los cráteres en Marte.

Isla Devon es la base del proyecto Haughton-Mars, un proyecto internacional y multidisciplinario para la investigación que estudia como los humanos podrían vivir y trabajar en Marte algún día.

3. Volcán Kilauea - Hawaii


- Foto vía D.W. Peterson -

Venus tiene más volcanes que cualquier otro planeta del Sistema Solar y su paisaje está dominado por grandes llanuras de lava de basalto. Este tipo de coladas en característico en los llamados volcanes en escudo como el Kilauea en Hawaii. De hecho, la Gran Isla de Hawaii es el mayor complejo volcánico de la Tierra, lo que hace que sus negros paisajes basálticos sean el análogo más cercano a la superficie de Venus.

El paisaje que rodea el volcán Kilauea también ofrece similitudes con otros cuerpos geológicamente activos de nuestro Sistema Solar, como los es la luna de Júpiter Ío. Presenciar la lava de color rojo-naranja deslizándose sobre la ladera del Kilauea en la oscuridad de la noche, es lo más parecido a estar sobre la superficie de Ío.

4. Volcán Mauna Kea - Hawaii


- Foto vía Denys -

Este volcán inactivo (su última erupción fue hace 3.500 años) es el más alto del mundo (midiendo desde su base) y es ideal para poner a prueba los vehículos de la NASA. De hecho, los resultados obtenidos en Marte por el rover Curiosity han mostrado que la composición del suelo marciano es inquietantemente similar al suelo del Mauna Kea.

5. Parque Etosha - Namibia


- Foto vía Yathin S. Krishnappa -

La luna más grande de Saturno, Titán, es considerado como el mejor candidato para vida extraterrestre dada su semejanza con los primeros modelos terrestres en geología y atmósfera. De hecho, Titán es el único cuerpo celeste que muestra claramente superficies líquidas estables en su superficie. El único inconveniente es que no es agua, sino enormes mares de hidrocarburos.

Uno de los mayores mares de hidrocarburos, el Ontario Lacus (el primer lago extraterrestre descubierto) es del tamaño del lago Ontario (20.000 km2). Recientes estudios de la sonda Cassini han demostrado que es un lago muy poco profundo, algo similar a una salina en la Tierra. Y lo más parecido lo encontramos en las llanuras del parque Etosha, en Namibia, aunque con ambientes muy distintos.

6. Respiraderos hidrotermales marinos

- Foto vía NOAA -

La luna de Saturno Europa y la de Júpiter Encelado esconden bajo su superficie helada océanos líquidos. Como también tienen fuerte actividad geológica, se cree que sus fondos marinos pueden parecerse a las fuentes hidrotermales de los océanos terrestres. De hecho, el descubrimiento de organismos quimiótrofos en éstos respiraderos de aguas profundas podría incluso ofrecer una visión única de como la vida podría haberse desarrollado en estas lunas.

7. Parque del Teide - Islas Canarias

- Foto vía Wikipedia -

Los paisajes del punto más alto de España muestran un ambiente casi marciano. De hecho, en el 2010 un equipo de investigación probó en el Teide un instrumento que formará parte del próximo proyecto de la ESA llamado ExoMars, con el objetivo de buscar huellas biológicas en el planeta rojo.

8. Desierto de Atacama - Chile


- Foto vía NASA -

El desierto de Atacama es uno de los lugares más secos del mundo. Con un desolado paisaje de dunas de arena, lagos de sal y flujos de lava, es un sitio muy similar a Marte. El hecho de que hasta en este lugar la vida encuentra su sitio, lo convierte en un importante lugar para el estudio de cómo la vida también podría haber sobrevivido en la áridas tierras del planeta rojo.

Los rovers de la NASA fueron probados en el desierto de Atacama para ver si sus instrumentos eran capaz de detectar vida microbiana antes de ser enviados a Marte.

9. Los valles secos de McMurdo - Antártida


- Foto vía David Saul -

Los valles secos de McMurdo en la Antártida son el lugar más seco del planeta. De hecho son el único lugar sin nieve de todo el continente antártico. La extrema secadez se une a un aire muy frío y un fuerte viento implacable que alcanza los 300 km/h. Los científicos lo comparan con las frías llanuras secas barridas por el viento de Marte.

Y como no, incluso en este estéril lugar la vida florece. Puede parecer contradictorio, pero los valles secos contienen el río más largo de la Antártida. Aunque no hay peces en el río, si hay microorganismos y floraciones de algas.

10. Lago Vostok - Antártida


- Foto vía Goddard Space Flight Center -

A 3.748 metros bajo el hielo de la Antártida se encuentra el mayor lago subglacial del continente helado. Su agua líquida lleva atrapada entre 15 y 25 millones de años sin ningún tipo de contacto con el exterior. Los científicos creen que antiguos microbios extremófilos atrapados podrían encontrar su análogo en el satélite Europa de Júpiter o Encelado de Saturno, que son candidatos a tener océanos de agua líquida bajo su superficie.
Investigadores rusos alcanzaron la superficie del lago en 2012 y se extrajeron muestras de agua cuyos análisis aun no han sido desvelados.