sábado, mayo 25

El supervolcán que puede acabar con la vida en la Tierra

Un supervolcán es un evento geológico capaz de expulsar una cantidad de magma suficiente como para alterar gravemente no sólo varios cientos de kilómetros a la redonda, sino también afectar el clima global durante varios años, produciendo un invierno volcánico capaz de afectar gravemente a toda la vida en la Tierra. Este tipo de erupciones volcánicas no son muy frecuentes en el tiempo, pero la mala noticia es que el último estalló hace 75.000 años -reduciendo la población humana de la época en un 60%- y el próximo puede estar al caer.

La explosión de un supervolcán produciría un invierno volcánico global que duraría años
- Foto vía Indrik myneur -



Invierno volcánico

Los supervolcanes no son visibles a simple vista, ya que consisten en una acumulación subterránea de magma cuya presión va aumentando poco a poco en el tiempo hasta que estalla de forma espectacular. Estas erupciones (catalogadas como VEI-8) son capaces de expulsar más de 1000 km3 de magma y material volcánico que arrasarían inmediatamente toda la vida en un radio de cientos de kilómetros y cubrirían de cenizas lugares alejados hasta miles de kilómetros. El ácido sulfúrico y la ceniza expulsado a la atmósfera retendría durante años los rayos solares y crearían por tanto un invierno volcánico que seria desastroso para toda la vida en la Tierra.

Hace unos 250 millones de años se produjo en Siberia el quizás mayor evento volcánico de la historia cuando se expulsaron 1,5 millones de kmde lava durante un evento que duró miles de años. Esto afecto tanto a la biosfera que produjo una extinción masiva llamada La Gran Mortandad que acabó con casi toda la vida en la Tierra.

Pero no tenemos que mirar tan atrás en el tiempo para encontrar una gran erupción. Hace 75.000 años la erupción de un supervolcán en el Lago Toba (Indonesia) acabó con el 60% de población humana produciendo una edad de hielo milenaria. ¿Cuál será la siguiente?

Yellowstone

El famoso Parque Nacional de Yellowstone situado en el noroeste de EE.UU. es especialmente famoso por sus fenómenos geotérmicos, como el Geyser Old Faithful que puntualmente lanza un chorro de agua que puede llegar a los 75 metros de altura.

Actividad geotérmica en Yellowstone
- Foto vía Don Graham -

Pero todos estos encantos geotérmicos no son más que indicadores de la alta temperatura que hay bajo su superficie. Bajo Yellowstone hay un supervolcán -así definido por los geólogos- que podría crear una devastación mundial. El punto crítico se encuentra en la parte del parque que se halla en el Estado de Wyoming donde los geólogos monitorizan en tiempo real la elevación del suelo que crece más de 1,2 cm al año desde el 2004. Esto es debido a la gran cantidad de magma contenido y que aumenta poco a poco su presión a 8 km de profundidad.

En caso de explotar Yellowstone, seria un evento muy violento dada la gran cantidad de magma contenido, pero seria muy rápido, de tan sólo unos pocos días de duración. Se cubriría de cenizas la mitad de EE.UU. con un metro de altura y morirían inmediatamente miles de personas por la nubes de gas y rocas que quemarían todo a su paso. La explosión podría ser tan violenta que algunas rocas expulsadas podrían llegar hasta Europa. Todo el tráfico aéreo se interrumpiría y habría problemas de abastecimientos de alimentos.
La ceniza y el ácido sulfúrico expulsados hacia la atmósfera cubrirían el Sol y enfriarían al planeta por años. Entraríamos en un invierno perpetuo ocasionando que muchas especies de plantas y animales desaparezcan para siempre.

Magma bajo Yellowstone
- Foto vía Fox News -
La última gran explosión en Yellowstone ocurrió hace 640.000 años expulsando 1000 km3 de magma y sus efectos debieron ser devastadores a lo largo del globo. De hecho, en los últimos 2,1 millones de años el supervolcán de Yellowstone ha explotado 3 veces, lo que nos da una media de una explosión cada 700.000 años.

No se sabe a ciencia cierta cuando Yellowstone explotará de nuevo, pero si que lo hará con toda seguridad. Aunque las posibilidades de explosión en cualquier momento de un supervolcán son bajas, éstas son de hecho entre 5 y 10 veces más altas que las de recibir el impacto de meteorito devastador.

¿Cuándo explotará el próximo supervolcán?