martes, mayo 21

¿Cuál es el planeta extrasolar más cercano?

La búsqueda de planetas ajenos al Sistema Solar es también la búsqueda de vida extraterrestre. Esta exploración se lleva a cabo desde el s.XIX ya muchos astrónomos suponían de la existencia de estos planetas sin embargo no fue hasta el 1992 que se pudieron confirmar los primeros de ellos. Hasta abril del 2013 se han detectado 866 planetas extrasolares, siendo la mayoría de ellos gigantes gaseosos (como Júpiter o Saturno) y muy cercanos a su estrella, por lo que se descartan como candidatos a alojar vida. Aunque unos pocos planetas detectados si son serios candidatos para la vida extraterrestre dadas sus características y la de la estrella que orbitan. De todos los planetas encontrados hasta la fecha, ¿cuál es el más cercano? ¿es posible enviar una sonda para investigarlo?

Recreación artística del sistema Alfa Centauri, con el Sol visto al fondo
- Foto vía ESO -



Alfa Centauri Bb

A finales del año 2012 astrónomos europeos comunicaron el descubrimiento de un planeta, de masa similar a la Tierra orbitando el sistema de estrellas más cercano a nuestro Sol: Alfa Centauri. Es por tanto el planeta extrasolar más cercano detectado hasta la fecha.

El sistema Alfa Centauri consta de tres estrellas (sin telescopios las vemos solapadas como una única estrella) vinculadas por la gravedad que giran una entorno a la otra de forma estable. La más cercana de las tres al Sistema Solar es Próxima Centauri, cuya órbita dura varios centenares de miles de años y actualmente se encuentra mirando hacia nosotros. En este trío estelar, la estrella Alfa Centauri B es una enana naranja (algo más pequeña que el Sol) que es orbitada por el recién descubierto planeta Alfa Centauri Bb.

Alfa Centauri Bb de encuentra a 4,37 años luz de la Tierra, o lo que es lo mismo, 41,3 billones de kilómetros. Tiene un periodo orbital de 3,236 días y su tamaño es de 1,13 veces el de la Tierra como mínimo, aunque no puede ser mucho más grande. Nos encontramos por tanto con un planeta de tamaño similar al nuestro y que suponemos rocoso, aunque desconocemos si tiene atmósfera y otros datos significativos.

Recreación artística de Alfa Centauri Bb
- Foto vía Crowlspace -

¿Es habitable?

Lo que si sabemos, es que desafortunadamente orbita a 6 millones de kilómetros de su estrella, tan solo un 4% de la distancia entre el Sol y la Tierra. Por comparación, Mercurio está a 60 millones de kilómetros del Sol, 10 veces más lejos que Alfa Centauri Bb de su estrella.

A tan poca distancia de su estrella, la temperatura de su superficie en el lado diurno rondaría los 1200ºC, que está por encima del punto de fusión de muchos magmas de silicato. Con la suficiente presión atmosférica, la partes del planeta que miren a la estrella estarán fundidas. Por comparación, la temperatura en la superficie de Venus (el planeta más caliente del Sistema Solar) es de 462 ºC.

La buena noticia es que probablemente no esté solo. Dada la situación de Alfa Centauri Bb en torno a su estrella muchos astrónomos creen que deben existir más planetas orbitando. Se sabe a ciencia cierta que no hay ningún planeta de tamaño superior a la Neptuno (58 veces el tamaño de la Tierra) en el sistema, pero sí otros planetas de baja masa. Los análisis estadísticos de la misión Kepler de la NASA muestran que planetas de baja masa tienden a formarse como miembros de sistemas multiplanetarios.

Un futura sonda interestelar acercándose a Alfa Centauri Bb
- Foto vía Aljazeera -

¿Podemos mandar una sonda interestelar?

Muchos científicos se muestran favorables a que, en caso de decidir enviar una sonda fuera del Sistema Solar, esta sea dirigida a Alfa Centauri Bb. Lamentablemente, con la tecnología actual, una sonda tardaría 40.000 años en llegar a Alfa Centauri (¿estaríamos aquí para verlo?), aunque existen nuevos modelos teóricos de propulsión que se atreven a pronosticar un tiempo de vuelo entre el Sol y Alfa Centauri de unos 70 años. De momento son sólo trabajos teóricos, pero quién sabe, quizás nuestros hijos o nietos puedan conocer lo que esconde el sistema de Alfa Centauri.

Curiosidad: la trama de Avatar, la exitosa película de James Cameron, transcurre en la ficticia luna Pandora, que orbita un gigante gaseoso llamado Polifemo del sistema Alfa Centauri A.